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估值第4创业公司Palantir:用大数据抓恐怖分子

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估值第4创业公司Palantir:用大数据抓恐怖分子

  时代周报记者 马欢 发自广州

  它是詹姆斯·邦德和Q的混合体(Q是英国军情六处研发部门的主管),它能曝光恐怖分子的网络、追踪偷车贼,还能跟踪沙门氏菌的暴发路径。

  在客户眼里,它恰如其名—就是《指环王》里白衣巫师萨鲁曼用的那个水晶球的名字,可以穿越时空看清一切。

  它就是Palantir,虽然目前还很低调,但是这家做大数据的公司估值已经令人咋舌了。

  2015年7月底递交给美国证券交易委员会(SEC)的文件显示,Palantir已经成功融资约4.5亿美元,估值接近200亿美元,成为继Uber、小米、Airbnb之后,全球估值第四高的创业公司。

  Palantir是什么

  “Palantir”一词原指《指环王》里白衣巫师那个能看到一切穿越时空的水晶球,这个球为进入中土世界的其他地方提供一扇窗户,是精灵们创造的魔法工具。

  现实生活中的Palantir在2004年便已成立,由Facebook的早期投资人、PayPal的联合创始人、《从0到1:开启商业与未来的秘密》一书的作者皮特·蒂尔(Peter Thiel)和其他四个人联合创立,其中就包括了现在的首席执行官阿历克斯·卡普(Alex Karp)。

  皮特·蒂尔1998年创立Paypal, 2002年以15亿美元卖给Ebay。 Paypal非常受商家欢迎, 也受到犯罪分子青睐,他们利用Paypal进行洗钱和诈骗。之后他们于2004年创立Palantir,决定把Paypal的防止欺诈技术商业化,并建立一个数据分析的模型, 用PayPal安全认证系统的人机复合模式来辨识恐怖分子和金融诈骗。

  “他们遇到了这种严重的网络欺诈行为……他们尝试了种种算法……但问题之一是效果并不理想,因为对手非常灵活……你需要的是一个灵活的头脑,”对此,CEP创始人阿历克斯·卡普解释道。

  这为 Palantir 平台奠定了基础,该平台把人工算法和强大的引擎(可以同时扫描多个数据库)整合到了几近完美的境界。Palantir 的基本要点就是收集大量数据,帮助非科技用户发现关键联系,并最终找到复杂问题的答案。

  最初只与政府合作

  2004年时,Palantir靠着美国中情局风投部门的200万美元勉强起家。虽然中情局和联邦调查局手里都掌握成千上万的数据库,如财务信息、基因样本、图像影像片段等,但如何在这些浩如烟海的信息之间建立联系、寻找到有价值的线索,成为情报机构最头疼的事情。

  这可不是美剧中一个探员在白板上贴几张照片、画几十道线就能让人茅塞顿开的数据量,事实就是政府承包商的技术也一筹莫展。

  Palantir的创始团队认为,如果由这些工程师来建立一个大数据分析平台,可以同时扫描本来各自分离的不同种类数据库,进行交叉搜索和分析,就能提高数据分析效率,帮助解决许多复杂问题。

  从2005-2008年,CIA是Palantir的资助人,也是唯一的客户。Palantir客户包括美国国家安全局(NSA)、美国联邦调查局(FBI)、美国中央情报局(CIA)和很多其他的美国反恐和军事机构。

  事实证明,与美国政府的良好合作成为Palantir进入整个市场的基石。到了2013年其订单中来自非政府客户的已达到半数以上。

  皮特·蒂尔说:“卖给政府要花的时间更多,整个销售流程很长,但是一旦成功切入,将他们变成你的客户,你就获得了非常有价值的客户。如果 CIA 用了我们的产品,那么可能大银行就会同样愿意与我们合作。作为参考客户来说,情报机构在美国是非常重要的。”

  2010年,摩根大通打破只有政府客户的僵局,使用Palantir技术查找盗号者,这不仅比过去更高效,并且价格也比雇佣售前咨询顾问要低很多。

  同年,Palantir帮助多伦多大学Munk 全球事务学院的科研人员发现了一个名为 “影子网络(Shadow Network)” 的网络间谍组织,该组织当时正在从印度国防部窃取机密资料。

  目前该公司业务大多来自政府、银行、保险、零售、医疗保健、石油和天然气等行业。很多金融机构购买Palantir来调查金融诈骗。例如美国银行,美国证监会,对冲基金等。Palantir在2014年仅企业级用户已突破14000家。它的业务遍布全球,在新加坡、加拿大、澳大利亚及欧洲均有办公室。

  Palantir 是怎么运作的

  如今,Palantir主要有两种服务:分别面向政府和金融机构。其基本系统像是好莱坞间谍片里的软件那样,可以同时处理大量数据库,并允许用户通过多种方式快速浏览相关信息。

  Palantir的科技非常复杂,简单解释一下,就是吃下海量数据,然后将这些有关系没关系的数据全部“搅拌消化”。在“咀嚼”了无数信息后,Palantir最后再得出结论:比如哪里是最有可能发生恐怖袭击的地方,哪一个金融决策有可能是错误的。

  运用Palantir提供的分析软件,分析师还可以预测阿富汗的叛乱分子放置爆炸装置的地点,帮助起诉引人注目的内幕交易案件,打击全球最大的儿童色情团伙,以及通过先进的诈骗检测软件,帮助商业银行每年减少上亿美元的损失。洛杉矶警察局的警探用它进行案件侦破,摩根大通行用Palantir的系统识别了诈骗分子。银行运用Palantir揭露内部工作人员的可疑行为并追查资金去处

  据了解:通常购买Palantir软件的费用在500万-1000万美元之间,客户被要求预先支付20%的经费,剩余部分在客户满意后再支付。至今没有一套软件因为质量问题被退回。

  创始人阿历克斯·卡普声称公司是“没有公关,没有销售,没有营销”,而这一切都是为了保证产品。

  Palantir公司并不提供销售培训,或者通过复杂的销售流程招募新人等方式来帮助工程师发展技能弹性。它只是简单地要求每位新员工阅读两本书。一本是有关“9·11”恐怖袭击的纪实作品,这样员工就能更清楚地明白,要是政府无法理解掌握的信息,会导致什么样的局面;另一本则是英国戏剧指导老师所著的即兴表演指南,帮助员工理解头脑灵活、技能多变的重要性。

  值得一提的是,Palantir是美国科技公司给实习生最高工资的公司,根据Glassdoor网站给出的答案,列出了美国公司付给实习生的月薪排名,其中月薪超过5000美元(人民币3万元)的公司达到18家,排名最高的是Palantir,实习生月工资达7012美元,相当于43055元人民币。

  神秘的公司

  由于与美国政府长期合作的背景,Palantir在外界眼中也仿佛披上了一层神秘的面纱,甚至一度没有多少媒体关注。

  到 2010年,在科技博客 TechCrunch的专栏撰稿人Evelyn Rusli 注意到 Palantir 之前,这家紧跟科技创业
公司与投资消息而著称的网站上,只有一篇关于 Palantir 的报道。

  时至今日,融资对于 Palantir 已经不再是个问题。

  2010 年 7 月,当时已经拥有 250 位工程师的 Palantir 完成 9000 万美元的 D 轮融资,估值达到 7.35 亿美元;2013 年 12 月,Palantir 通过新一轮融资,获得 90 亿美元估值; 2014 年 11 月,Palantir 再拿到 5 亿美元投资;2015年7月, Palantir 又成功融资约4.5亿美元,估值接近200亿美元。

  尽管飞速发展,但创始人彼得·蒂尔认为即使 Palantir 获得了“了不起的吸引力”,但就产品来说它还在非常早期的阶段,还有不少问题需要解决。他说:“即使它已经召集了非常多有才华的人,一起解决那些没有什么人在做的重要问题,但是仍然有许多方面,它们可以做得更好。”

  彼得·蒂尔称 Palantir 的挑战在于“如何将产品的部分和咨询的部分有效地整合起来”。

  “我们的计划是在目前的基础上扩大规模,这是一个复杂的销售循环。”蒂尔说道,“那些价值 2000 万美元到 2 亿美元之间的大订单,对产品有更多的要求。”

  Palantir只是数据分析行业发展的一个缩影。随着智能手机和社交媒体的崛起,数据量正呈现爆炸式增长。研究机构IDC预计,2013-2020年期间数据量将扩张十倍。

  彭博分析认为,海量数据促使数据分析类产品需求上升,这将成为软件企业收入增长的主要动力来源之一。

  IDC预计,目前全球软件市场规模达到4120亿美元,其中软件分析市场规模为380亿美元,在整体市场的占比不到10%。但预计到2018年,软件分析市场规模将扩张至600亿美元,年均增速达到9%。届时,软件分析将占据更大的市场份额。

  诸多软件巨头都已进军软件分析市场。IBM此前成立了数据分析部门IBM Watson分析公司,分析结构形和非结构形数据。IBM已经将数据分析作为未来收入增长的核心动力之一,预计2015年来自大数据和分析的收入将达到200亿美元。

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